Il volo spaziale è diventato un desiderio che, molti amanti del cosmo indipendentemente dal fatto che siano astronauti o meno, vogliono sperimentare. Agenzie private come SpaceX o Virgin Galactic hanno reso possibile per i primi civili di raggiungere l’orbita terrestre. Tuttavia, prima che il passaggio a queste esperienze si aprisse, molte donne e uomini aprirono la strada all’arrivo dell’umanità nello spazio, diventando pionieri dell’esplorazione spaziale. La dottoressa Ellen Ochoa era una di loro, poiché divenne la prima donna ispanica a lasciare la Terra.

Chi è Ellen Ochoa?
Nel 1993 lo space shuttle Discovery raggiunse l’accensione per sparare nei cieli. A bordo di lui c’era Ochoa, un’astronauta di origini messicane recentemente avviata all’esplorazione spaziale e che non capiva il grande impatto che quel momento avrebbe avuto, sia nella sua vita che nella storia della scienza.

“All’epoca, era davvero una cosa personale”, dice Ochoa. “Era qualcosa in cui ero davvero entusiasta di essere coinvolto, e mi piaceva lavorare con il team e il mio equipaggio e fare un lavoro importante per capire i cambiamenti nell’atmosfera.”

Proprio come lei aveva preso ispirazione da altre donne che sono riusciti a farsi strada in una zona dominata per lo più da uomini, con il suo primo volo nello spazio Ellen Ochoa è diventato anche un modello di ruolo per migliaia di donne nel mondo. Essendo diventata la prima donna ispanica a raggiungere lo spazio, ha ispirato oltre il campo scientifico.

“Mi sono reso conto che la missione ha avuto ripercussioni ben oltre che” dice. “Ho avuto l’opportunità di parlare con molti gruppi di studenti, sono apparso in libri per bambini, libri di testo. Sono molto grato che vi sia questa dimensione aggiuntiva in quel volo oltre l’obiettivo principale di esso. Mi ha aperto gli occhi””

Ma non si è fermata qui, durante la sua carriera è riuscita a volare altre tre missioni spaziali con le quali ha raggiunto duemila ore di volo in orbita. E quando i suoi obiettivi si spostarono dall’esplorazione spaziale alla ricerca sulla Terra, continuò ad eccellere. Nel 2013 è stata nominata direttore del JOHNSON Space Center della NASA a Houston e con questo ha rotto di nuovo gli standard, in quanto è stata posta come seconda donna a ricoprire questa posizione e la prima di origine ispanica.

Un’ispirazione per migliaia di donne
Il suo ruolo di personaggio pubblico della scienza divenne più forte che mai e con esso rafforzò la grande ammirazione che molte donne provano per lei. Ma soprattutto, si è presentato come una bandiera di gruppi sottorappresentati e ha dimostrato che con sforzo è possibile raggiungere le più alte posizioni di leadership.

” È stato certamente importante per me vedere altre donne e persone di gruppi sottorappresentati passare a posizioni di leadership alla NASA”, riconosce. “Quando sono entrato alla NASA, una delle prime cose che ho notato è che c’erano più donne che lavoravano lì, quindi era chiaro che facevano uno sforzo concertato per la diversità nella forza lavoro, ma 30 anni fa non vedevano quelle stesse persone come leader, come manager o leader nel quartier generale della NASA”.

Ochoa è orgogliosa di aver fatto parte di questa transizione, per aprire la strada alle giovani generazioni appartenenti a gruppi minoritari, che ora avanzano con un passo deciso in nome della scienza.

“Questo è qualcosa che ho cambiato. Ero parte di questo, ed è stato un grande privilegio essere il direttore di Johnson e guidare quella squadra straordinaria. Ha permesso alle persone in futuro che vogliono lavorare alla NASA di sapere che ci sono tutti i tipi di opportunità per persone provenienti da tutti i tipi di background, ed è importante far passare questo messaggio.”